Diabetes tipe 1 merupakan penyakit autoimun, yaitu kondisi ketika sistem kekebalan tubuh berbalik menyerang sel tubuh yang sehat. Pada penderita diabetes tipe 1, sistem kekebalan tubuh menyerang dan menghancurkan sel beta di dalam pankreas, yang berfungsi menghasilkan insulin.

Insulin berfungsi mengikat glukosa dalam darah dan membawanya masuk ke sel untuk diubah menjadi energi. Bila sel beta hancur dan tidak mampu lagi memproduksi insulin, maka gula tidak dapat masuk ke dalam sel. Akibatnya, gula menumpuk dalam darah dan menyebabkan gula darah tinggi (hiperglikemia).

Belum diketahui apa yang menyebabkan sistem kekebalan tubuh menyerang sel beta dalam pankreas. Akan tetapi, ada sejumlah faktor yang diduga terkait dengan kondisi ini, yaitu:

Genetik

Orang yang memiliki keluarga inti (orang tua atau saudara kandung) dengan diabetes tipe 1, lebih berisiko menderita penyakit yang sama. Hal ini diduga terkait dengan mutasi gen HLA, yaitu gen yang menghasilkan protein untuk sistem kekebalan tubuh.

Usia

Meski dapat menyerang segala usia, diabetes tipe 1 lebih rentan terjadi pada anak-anak, terutama anak usia 4–14 tahun.

Infeksi virus

Ada beberapa jenis virus yang diduga dapat memicu diabetes tipe 1, seperti virus Coxsackie atau Epstein-Barr (EBV).