Diabetes tipe 1 merupakan penyakit autoimun, yaitu suatu kondisi ketika sistem kekebalan tubuh berbalik menyerang sel tubuh yang sehat. Pada penderita diabetes tipe 1, sistem kekebalan tubuh menyerang dan menghancurkan sel beta di dalam pankreas, yang berfungsi menghasilkan insulin. Akibatnya, produksi insulin dalam tubuh menjadi terhenti.

Bila sel beta dalam pankreas hancur dan tidak mampu lagi memproduksi insulin, maka gula tidak dapat masuk ke sel. Kondisi ini mengakibatkan gula menumpuk dalam darah dan memicu gula darah tinggi (hiperglikemia).

Belum diketahui apa yang menyebabkan sistem kekebalan tubuh menyerang sel beta dalam pankreas. Akan tetapi, sejumlah faktor dipercaya terkait dengan kondisi ini, antara lain:

  • Genetik. Individu yang memiliki keluarga inti (orang tua atau saudara kandung) dengan diabetes tipe 1, lebih berisiko menderita penyakit yang sama. Hal ini diduga terkait dengan gen HLA, yang berfungsi menghasilkan protein untuk sistem kekebalan tubuh.
  • Usia. Meskipun dapat menyerang segala usia, diabetes tipe 1 lebih rentan terjadi pada anak-anak, terutama pada usia 4-14 tahun.
  • Letak geografis. Hasil penelitian menunjukkan bahwa makin jauh tempat tinggal seseorang dari garis ekuator atau khatulistiwa, makin tinggi risiko terserang diabetes tipe 1.